El erizo de mar del Mediterráneo es más vulnerable de lo que se pensaba hasta ahora

Estudian la distribución en el Mediterráneo de las poblaciones de erizo de mar Paracentrotus lividus, la especie comestible más comercial. El resultado de los análisis genéticos de cerca de 250 ejemplares de 11 áreas indican que la presión selectiva por el cambio climático está teniendo impacto en los genes de los erizos. La conectividad entre poblaciones es más limitada de lo que se pensaba.

Ejemplares de Paracentrotus lividus. Autora: Creu Palacín (IRBio– UB).El erizo de mar Paracentrotus lividus, especie comestible de gran interés comercial y presente en el Mediterránero y en el Atlántico Nordeste, es más vulnerable de lo que había pensado hasta ahora. Lo revela un trabajo de científicos del CSIC, de la Universidad de Barcelona, y de la Universidad de TrØmso (Noruega), que han estudiado la distribución genética de las poblaciones de esta especie.

Liderado por el Xavier Turon, profesor de investigación del CSIC en el Centro de Estudios Avanzados de Blanes (CEAB-CSIC) y Marta Pascual de la Facultat de Biologia i de l’Institut de Recerca de la Biodiversitat de la UB (IRBio), la Universidad de Barcelona, el trabajo se publicó recientemente en la revista Diversity and Distributions.

Se trata de un estudio genético de las poblaciones de erizos de mar, a fin de estudiar su estructura poblacional y su conectividad como resultado de su capacidad de dispersión. Los científicos han analizado cerca de 250 ejemplares de Paracentrotus lividus de 11 áreas, desde la costa Atlántica francesa por el oeste hasta el mar Adriático, por el Este.

“Los erizos de mar adultos apenas se mueven”, aclara Xavier Turon, científico del CSIC. “Es antes de su vida adulta, cuando son larvas, que estas nadan en el plancton y se ven arrastradas por las corrientes. Hasta ahora pensábamos que tenían una alta capacidad de dispersión ya que tienen un tiempo de vida larvario relativamente largo, que se prolonga durante semanas”.

Lo que revela el trabajo es que esta dispersión no es tanta como suponíamos, dice Turon, y “que las barreras geográficas como el estrecho de Gibraltar limitan la conectividad de las poblaciones. El intercambio de larvas de erizos entre diferentes áreas es más limitado de lo que pensábamos”.

Otro resultado llamativo ha sido ver que la selección a nivel local está teniendo impacto a nivel genético en las diferentes poblaciones de erizos. “Hemos hallado alelos diferenciados entre las poblaciones”, dicen Marta Pascual y Carles Carreras, de la Universitat de Barcelona. “Al analizar las secuencias genéticas en la que se daban esas diferencias, hemos visto que en ellas hay genes que codifican procesos relacionados con la temperatura y la salinidad”. Dentro del Mediterráneo hay una fuerte presión de selección relacionada con la temperatura que puede tener consecuencias importantes frente al calentamiento global.

El trabajo revela que hay una adaptación progresiva a la salinidad y a la temperatura de Oeste a Este, y que las mayores diferencias genéticas están las poblaciones del Atlántico y las del Mediterráneo. Dentro de éste último, las poblaciones del Mediterráneo occidental también están diferenciadas de las del Mediterráneo oriental.

A pesar de ser un objetivo de la pesca, esta especie es muy abundante en el litoral catalán ya que la presión pesquera ha eliminado muchos de sus predadores (principalmente peces). Los erizos de mar son herbívoros y se alimentan de las plantas submarinas. Sin predadores, su población puede crecer desmesuradamente y acabar con muchos de los bosques submarinos.

En el Mediterráneo hay, principalmente, dos especies de erizos de mar en la zona litoral: la comestible Paracentrotus lividus, y el erizo negro Arbacia lixula, que no se consume. El estudio aporta nuevos datos a tener en cuenta a la hora de prever posibles escenarios futuros de cómo responderán las poblaciones del erizo de mar común a las presiones antagonistas de la eliminación de predadores y de la pesca, en un contexto de calentamiento progresivo.

Artículo de referencia:

Carlos Carreras, Alex García-Cisneros, Owen S. Wangensteen, Víctor Ordóñez, Creu Palacín, Marta Pascual, Xavier Turon. East is East and West is West: Population genomics and hierarchical analyses reveal genetic structure and adaptation footprints in the keystone species Paracentrotus lividus (Echinoidea). Diversity and Distributions. DOI: 10.1111/ddi.13016

 

Mercè Fernandez Via / Comunicación Delegación CSIC en Cataluña

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